Hacer música en el Mac es más fácil que nunca con muchas aplicaciones de código abierto que permiten hacer multipistas. Estas aplicaciones permiten crear capas de pistas con muestras e instrumentos virtuales y convertirlas en archivos MP3 listos para ser escuchados o subidos a iTunes.

Pero, ¿puede hacer esto cualquier persona en cualquier ordenador? Depende de lo elaborada que esté la música. La música requiere memoria, y esto es doblemente cierto cuando los instrumentos que utilizas se comen la memoria como los samplers.

En este artículo veremos lo que necesitas para que tu música fluya y no se detenga o se tambalee porque tu máquina es rápida pero no lo suficiente.

E/S, E/S, a trabajar

La mayoría de los ordenadores son rápidos hoy en día, y los nuevos Mac son los más rápidos que ha habido nunca. Eso no hace falta decirlo, pero lo que tampoco se dice a menudo es que, para funcionar perfectamente, las aplicaciones profesionales necesitan muchos recursos del sistema.

Esto significa que, aunque puedas comprar un Mac Mini nuevo y hacer algún tipo de música en él, puede que cuando empieces a intentar poner 24 voces en capas para hacer un coro, todo se detenga.

Incluso con un iMac o un Mac Pro de gama alta, te resultaría difícil reproducir sin problemas tantas pistas simultáneamente el cien por cien de las veces.

Entonces, ¿cómo es que los músicos profesionales hacen música increíble y complicada en los ordenadores si no se puede hacer? La respuesta es que sí se puede hacer, pero se necesita un poco de hardware: una tarjeta de sonido especial y una caja de E/S para aliviar la carga de la CPU. La latencia es el problema, y esto lo soluciona.

Primero encuentra tu caja

Las cajas de E/S varían en precio desde las más baratas hasta las más caras, dependiendo de tu nivel. Si eres un principiante, puedes utilizar interfaces de audio M-Audio y algunas de las cajas Edirol de Roland de gama baja. Las cajas de gama alta las fabrican AKAI y Protools. (Por cierto, el nombre de la caja de AKAI es una broma. Se llama EIE I/O. Está claro que el viejo McDonald tenía una interfaz de audio además de una granja).

El cielo es el límite a la hora de comprar una caja de audio, y la regla es la de siempre con el kit profesional: consigue la mejor que puedas pagar. Una buena cosa a tener en cuenta es que, necesites lo que necesites, siempre hay buenas cajas de segunda mano en eBay. Una buena caja barata de segunda mano que es bastante común es la Edirol UA-25. Aunque es un poco ruidosa, algunos dicen que es buena para los aficionados aunque quizás no sea tan buena para el trabajo de sonido profesional.

ASIO

Por lo general, estas cajas de E/S utilizan un tipo de protocolo ASIO cableado y un buen hardware de tarjeta de sonido para eliminar la carga de procesamiento de sonido de la CPU y dejar que ésta se dedique a ejecutar el software de su estación de trabajo de audio digital (DAW), como Audacity o Reaper.

ASIO (o Audio Stream Input Output) es un protocolo para el manejo rápido de tarjetas de sonido diseñado por la empresa alemana de software musical Steinberg para proporcionar alta fidelidad y «baja latencia». En lenguaje humano normal, eso significa que hace que suenen bien, y reduce drásticamente el tiempo de procesamiento de los sonidos para que se reproduzcan sin un retraso notable.

La mayoría de las cajas de E/S proporcionan además entradas útiles para el negocio de la música que no suelen estar disponibles en los ordenadores, como enchufes XLR de doble función que también son tomas de fono de ¼», ambas comunes en los micrófonos de gama alta.

A menudo también cuentan con puertos de salida MIDI para controlar sintetizadores de hardware reales sincronizados con los instrumentos virtuales.

Los usuarios de PC pueden utilizar ASIO4All para reducir la latencia de los periféricos no ASIO, pero los usuarios de Mac pueden confiar en el controlador de audio Core para encargarse de cualquier procesamiento de producción musical de gama baja (basado en software).

Cómo instalar una caja de E/S

Normalmente, las cajas de E/S son dispositivos USB. En su día, también estaban basadas en Firewire, pero como el USB se ha vuelto mucho más rápido, el Firewire ha pasado de moda y ya no se utiliza.

La mayoría de las veces, sólo tienes que conectar la caja de E/S al USB, y será detectada por el software DAW para que puedas seleccionarla como salida. A veces es necesario instalar un controlador para la caja y reiniciar. En cualquier caso, la instalación suele ser rápida y sin problemas.

La mayoría de los DAWs tienen un ajuste de Preferencias para dirigir el audio del software a un dispositivo específico. Esto significa que puedes configurar el audio del sistema para los altavoces y configurar el audio de la DAW para que pase por tu caja de E/S y llegue a los auriculares.

En nuestro ejemplo, la antigua caja de E/S Roland Edirol UA-25 no necesita controladores para funcionar con Yosemite. Sólo hay que enchufar y jugar. Si quieres que el sonido del sistema salga a través de la caja, abre tus Preferencias del Sistema y elige Sonido.

Selecciona la UA-25 en las pestañas de entrada y salida.

Del mismo modo, con aplicaciones como Audacity, elige el UA-25 en los menús desplegables de entrada-salida situados a la derecha de la barra de herramientas.

Suena como la perfección

¿Es perfecto? Por supuesto que no. Dependiendo de la velocidad de tu sistema y de la cantidad de música y datos de muestreo que estés tratando de aplastar a través de tu sistema, a veces se detendrá. Por lo general, el software de la DAW se encargará de las sobrecargas con elegancia, y sólo recibirás una advertencia de sobrecarga. Es raro que el programa DAW se detenga por una sobrecarga de datos de muestra.

Pero en general, tener una caja de E/S que se ocupe de tu sonido hace que todo sea mucho más suave y profesional. Con una caja de E/S instalada puedes cargar más pistas, tener más datos de muestra revueltos y ejecutar muchas más pistas apiladas a la vez que antes.