El 27 de mayo de 2014, Google presentó a un grupo de personas interesadas (entre las que se encontraba un hombre ciego y, obviamente, incapaz de conducir) un producto que podría cambiar la forma en que vemos los vehículos, para bien o para mal. Por primera vez, estas personas sintieron la emoción de que un chófer digital les llevara por lo que parecía la seguridad de un aparcamiento. Todo el mundo, incluidos los primeros pioneros que nos trajeron la industria del automóvil, tiene algo que decir sobre este vehículo. Sin embargo, una cosa sigue siendo cierta: La introducción de los vehículos sin conductor parece inevitable. Es hora de que empecemos a entenderlos.

¿Es seguro?

Entre todas las cosas que la gente se pregunta sobre los coches sin conductor, quizá su mayor preocupación sea la seguridad. Después de todo, si el coche no tiene columna de dirección, es difícil pensar en cómo funcionarán cosas como la conducción defensiva en estas cosas. ¿Cómo podemos estar seguros de que una empresa especializada en productos de búsqueda y publicidad fabricará un vehículo que tenga en cuenta la seguridad de los pasajeros y del conductor de la misma manera que lo hacen otros fabricantes de automóviles? La verdad es que nunca estamos seguros.

Justo antes del otoño de 2012, obtuvimos nuestra respuesta. El 7 de agosto de 2012, Mashable informó de que Google ha probado sus vehículos sin conductor a lo largo de 300.000 millas de carretera en diversas condiciones sin experimentar un solo accidente. El informe pone esto en perspectiva, demostrando que el conductor estadounidense medio experimenta un accidente aproximadamente cada 10 años, o 165.000 millas. Hasta finales de la primavera de 2014, los coches de Google no eran más que vehículos normales (Toyota Prius) equipados con un sistema de guía láser. Como todavía tenían columnas de dirección, los conductores tenían la capacidad de tomar el control y dirigir el coche fuera de peligro. Luego, en mayo, la empresa ha anunciado que eliminará por completo la columna de dirección y utilizará su propio vehículo hecho a medida.

En mi opinión, los datos avalan la seguridad de los coches sin conductor.

¿Y la eficiencia del combustible?

Además del hecho de que quizá no haya que gastar tanto combustible en ralentí en los aparcamientos en busca de una plaza, parece que hay pocos estudios sobre cómo afectan los coches sin conductor a la eficiencia del combustible. Sin embargo, el consumo de combustible está muy influenciado por la forma de conducir un coche. Así, un BMW M3 puede gastar menos combustible que un Toyota Prius para la misma distancia. Para comprobarlo, vea lo que ocurre en Top Gear a continuación:

Entonces, ¿el coche sin conductor de Google será más eficiente en cuanto a combustible? Depende tanto de la eficiencia de combustible inherente al coche como del estilo con el que lo conduzca su amo digital. Lo más probable es que sea mucho más eficiente que un coche medio del mismo peso y clase de motor, simplemente por la forma en que se conducirá (aceleración suave, suavidad en las curvas, etc.).

¿Y qué dice la industria del automóvil sobre los coches sin conductor?

Por un lado, Volvo también está desarrollando un vehículo de autoconducción y lo está probando en Suecia. Sin embargo, algunas empresas no están contentas con los cambios, como General Motors, que siente que esto es una amenaza que les quitará cualquier asidero en el mercado automovilístico actual.

Pero la industria automovilística aún no ha expresado muchas preocupaciones serias. Los más críticos son los internautas, algunos de los cuales no entienden del todo la tecnología sin conductor, pero otros tienen preocupaciones legítimas. «¿Qué pasa si el GPS y las transmisiones terrestres se caen?», se pregunta una persona. La respuesta es complicada, y como Google no comenta qué ocurrirá exactamente, sospecho que el coche puede informar al conductor antes de pedirle instrucciones.

«¿Qué pasa con las condiciones meteorológicas como la lluvia, la nieve o la niebla?» La lluvia intensa y la nieve son, en efecto, problemas para el coche, ya que no puede detectar las marcas de carril en las carreteras cubiertas de nieve y detecta la lluvia intensa como obstáculos. Son cosas en las que Google tendrá que trabajar, pero no supone un escollo imposible en el proyecto.

Es un obstáculo al desarrollo como cualquier otro.

¿Qué opinan ustedes?

Ahora que he dicho todo lo que tengo que decir sobre los coches sin conductor, es tu turno de hablar. Si tienes alguna idea sobre algún proyecto de vehículo sin conductor, deja un comentario a continuación.